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La partnership tra Huawei e Leica porta la fotografia su smartphone a un nuovo livello di perfezionamento. Ecco tutto ciò che c’è da sapere su questa raffinata tecnologia.

Ogni giorno centinaia di milioni di fotografie vengono scattate, caricate e postate sui social network. Scattare foto tramite telefono ha i suoi vantaggi unici: lo smartphone è portatile, mantiene sempre connessi e consente la condivisione istantanea di foto. Per questo la fotografia da cellulare è diventata uno dei fronti di battaglia più importanti per i produttori di smartphone.

La qualità delle immagini è il criterio più importante quando si valuta la fotocamera. Nonostante i limiti dovuti alle dimensioni fisiche, la qualità dell’immagine è migliorata notevolmente negli ultimi anni, grazie alla maggiore capacità di elaborazione dei dati dei nuovi smartphone. Tant’è che oggi i telefoni cellulari stanno sostituendo le fotocamere digitali portatili e producendo immagini non tanto lontane dalle compatte digitali. I produttori di telefoni mettono in scena uno spettacolo brillante, spingendo ai consumatori funzionalità come megapixel, alta definizione, filtri multipli, stabilizzazione ottica dell’immagine, selfie con modalità bellezza e notturna. Tutte funzionalità volte a migliorare notevolmente la qualità dell’immagine e arricchire l’esperienza del consumatore.

Perchè Leica?

Leica è leggendaria per tutti gli appassionati di fotografia. Nel 1914, Oskar Barnack fabbricò a mano il prototipo della macchina fotografica Ur-Leica, la prima fotocamera al mondo ad utilizzare pellicola da 35 mm e la madre di tutte le moderne fotocamere portatili. Per oltre un secolo, Leica ha mantenuto la sua eccezionale qualità. Molti preziosi momenti storici sono stati catturati con le fotocamere Leica, da The Falling Soldier a V-day di Robert Capa e da Kiss in Time Square, dal ritratto a metà seduta del premier Zhou Enlai della Cina al pugile Muhammad Ali che infligge un duro colpo al suo avversario.

Le fotocamere Leica sono dotate di sistemi ottici eccezionali. La piccola città di Wetzlar, che ospita Leica, è chiamata Optical Silicon Valley of Europe. Qui gli esperti ottici lavorano giorno e notte per migliorare il design, generazione dopo generazione. Di conseguenza, le immagini Leica sono nitide, adeguatamente saturate, bilanciate e con un senso di profondità che separa il soggetto dallo sfondo. Grazie agli obiettivi ad alta definizione, le immagini Leica godono di una ricca trama e dimensione e di una lucentezza distintiva.

Gli appassionati di fotografia adorano il marchio Leica e Leica non li ha mai delusi. La sua influenza si estende ben oltre la fotografia. All’evento di lancio per l’iPhone 4, Steve Jobs ha dichiarato: “Questo (iPhone 4) è senza dubbio la cosa più precisa e una delle più belle che abbiamo mai realizzato. Vetro frontale e posteriore e acciaio attorno ai lati. È come una bella, vecchia fotocamera Leica”.

È come innamorarsi

Alla fine del 2013 Huawei ha contattato Leica esprimendo il desiderio di collaborare, ma Leica ha gentilmente rifiutato. Solo dopo una lunga corrispondenza, Leica ha finalmente accettato.

L’incontro è iniziato con un tour: proprio nel 2014, Leica ha celebrato il suo centenario e la società si è trasferita nella sua nuova sede che, vista dall’alto, assomiglia ai numero 8 e 0 per strizzare l’occhio alle due attività principali dell’azienda (produzione di binocoli e macchine fotografiche). L’atrio della nuova sede di Leica funge da piccolo museo aperto al pubblico. Opere di noti fotografi sono esposte in permanenza, insieme a una mostra di fotocamere storiche Leica, tra le quali la Leica M Monochrome, la fotocamera digitale di fama mondiale che scatta esclusivamente in bianco e nero.

La sala conduce alla fabbrica dove i visitatori possono guardare attraverso delle finestre di vetro come le lenti vengono prodotte e assemblate. Stranamente, non abbiamo visto un’anima in fabbrica quel giorno. Più tardi siamo venuti a sapere che la squadra nazionale tedesca stava giocando la sua prima partita, quindi tutti erano andati a casa a guardarla, tranne un signor M e un signor S e l’allora amministratore delegato Leica che rimasero. Ogni volta che ricordiamo il nostro primo incontro, ci fa sorridere pensare quanto i tedeschi amino il calcio e quanto quel giorno sia stato difficile per loro sedersi nella sala conferenze.

Leica è un’azienda con una storia secolare nel perseguire la qualità delle immagini e una costante attenzione alla tecnologia avanzata, all’artigianato, all’avanguardia e ai dettagli impeccabili. In effetti, Leica stava già pensando di debuttare sugli smartphone. La loro crescita delle vendite è rimasta costante e il loro profitto considerevole, ma la vera missione di Leica era quella di fornire telecamere eccezionali per i consumatori. Come avrebbe potuto Leica portare a termine quella missione in un giorno e un’età in cui le fotografie venivano sempre più realizzate con telefoni cellulari? In che modo Leica può trasferire la sua esperienza agli smartphone? Leica aveva bisogno di un partner, con una cultura e una visione simili, che fossero altrettanto abili e conoscitori della tecnologia.

Al primo incontro tra Leica e Huawei si è parlato di quello che stava succedendo nelle due società. Non è stato facile per una giovane azienda tecnologica cinese lavorare con una prestigiosa azienda tedesca vecchia di un secolo e produrre prodotti commerciabili in così poco tempo. Attraverso la partnership, si è assistito a uno spostamento decisivo nel mondo della fotografia, in cui le persone utilizzano sempre più i loro telefoni cellulari come fotocamera principale. Entrambi ci siamo resi conto che se potevamo collaborare e attingere l’uno dall’altra, potevamo generare un enorme valore per i consumatori. E proprio valori simili, massima fiducia e comunicazione efficace a livello di alti dirigenti, hanno permesso ai negoziati di proseguire a ritmo sostenuto.

L’ora più buia è quella appena prima dell’alba

All’inizio, è stato creato un team di esperti guidato dal Dr. Weiler di Leica e dal Dr. Yi di Huawei, il cui focus principale era il design ottico e la qualità dell’immagine. Il design ottico della fotocamera del cellulare ha i suoi limiti naturali: ad esempio, le lenti in plastica sono ancora di qualità inferiore rispetto alle lenti ottiche e l’esperienza nella progettazione di obiettivi ottici convenzionali non è completamente applicabile ai telefoni cellulari a causa delle loro dimensioni fisiche ridotte.

Quando gli esperti Leica hanno proposto i loro standard per il design ottico dei moduli delle lenti, Huawei ha raggiunto il primo obbiettivo.

Come migliorare la resa?

Il design dei sistemi ottici deve trovare un equilibrio tra le frequenze alte, medie e basse per garantire la qualità dell’immagine in termini di dettagli, dimensioni e contorni. In più, gli esperti Leica hanno anche proposto standard molto alti per il controllo di ghosting e flare. Quando i raggi di luce provenienti da una fonte luminosa entrano direttamente negli obiettivi, possono riflettere e rimbalzare su diversi elementi dell’obiettivo, come il diaframma e sensore, risultando in ombre simili a teschi (ghosting) e punti luce (flare). Nella maggior parte dei casi, ghosting e flare dovrebbero essere ridotti al minimo dal design ottico. Quando Leica ha introdotto il suo metodo di test agli esperti e ai fornitori di Huawei, lo shock ha fatto da padrone. La sorgente di luce Leica utilizzata per testare il ghosting e il flare era una dozzina di volte più luminosa della sorgente luminosa comunemente usata. Secondo Leica, solo l’illuminazione estrema potrebbe rivelare i difetti e le imperfezioni della lente. Leica ha insistito nell’applicare gli stessi standard di prova per gli obiettivi Leica agli obiettivi dei telefoni cellulari, perché delle buone lenti sono il fondamento della qualità dell’immagine. Mentre obiettivi come questi non sono impossibili da realizzare, produrre in serie a costi accessibili pone sfide ingegneristiche reali.

I primi risultati sono stati frustranti: su 100 obiettivi, meno di 10 set erano utilizzabili. Ma la frustrazione si è trasformata in sfida. Gli ingegneri di Huawei sono stati intransigenti nella ricerca dell’eccellenza, si sono concentrati sull’affrontare le sfide tecniche e hanno lavorato fianco a fianco con il team di esperti Leica, visitando insieme i produttori più volte. Sono così state date indicazioni su vari argomenti, ad esempio come regolare la forma e la distanza tra le lenti e come valutare l’impatto dei fattori circostanti sul sistema ottico. Con la scadenza che si avvicinava, eravamo pronti per produrre in serie. Le configurazioni dual-camera su P9 e P9 Plus sono vere fotocamere Leica, appartenenti alla serie SUMMARIT (f/2.2-2.5). Con P9 e P9 Plus è possibile scattare una forte fonte di luce senza molto ghosting e flare nelle immagini. Un alone morbido e un piccolo ritocco ingoiano completamente la sorgente luminosa, lasciandoti un risultato standard Leica.

Nelle prove di produzione, Huawei ha scattato un enorme numero di fotografie campione per testare ogni gruppo di obiettivi. A un certo punto un esperto Leica ha dato una valutazione molto entusiastica dopo aver confrontato i nostri campioni con quelli di un marchio superiore. Poi è stata studiata attentamente la sua valutazione, concentrata sulla qualità ottica dei campioni da una prospettiva professionale. Secondo Leica, la qualità degli obiettivi di Huawei era al top nel settore.

Come scattare foto in stile Leica?

Sin dall’inizio, le conversazioni tra gli esperti Huawei responsabili della qualità delle immagini e gli esperti Leica sono state piacevoli e senza sforzo, perché utilizzavano le stesse apparecchiature di prova e piattaforme. Ma presto si è appreso che Leica ha adottato standard molto più elevati. Ad esempio, nel caso di schede di riferimento del colore che misurano l’accuratezza della resa cromatica, lo standard comune era un rendering accurato di dozzine di blocchi di colore, mentre Leica ha fissato il suo standard su 140 blocchi. Lo standard Leica ha imposto requisiti incredibilmente elevati su componenti di telefonia mobile, algoritmi ISP e post-elaborazione.

Il team di test delle immagini non ha solo girato un numero enorme di campioni fotografici, ma ha anche ricevuto tonnellate di foto di test beta per l’analisi. Le persone del team di test hanno lavorato 24 ore su 24, fornendo risposte immediate, chiarimenti e soluzioni su campioni problematici indipendentemente dal fatto che provenissero dagli Stati Uniti o dall’Europa.

A gennaio 2016 Huawei ha ricevuto il prototipo del P9 per i test. È stata scattata la prima foto con entusiasmo, ma i risultati per Huawei non sono stati all’altezza della situazione perché non erano “Leica style”. Quindi è iniziata una fase di continuo perfezionamento per aggiornare il prodotto fino a che, al momento della pubblicazione, Huawei era molto fiduciosa sulla qualità dell’immagine del nuovo dispositivo. È grazie alla persistenza e a un quotidiano miglioramento che P9 è stato finalmente degno di Leica.

Un momento trionfante

Il 3 aprile 2016, Huawei Consumer Business ha lanciato P9 e P9 Plus a Londra davanti a una folla di oltre 1.500 giornalisti provenienti da centinaia di canali multimediali in tutto il mondo. Il sistema a doppia fotocamera sviluppato in collaborazione con Leica è stato l’indiscusso punto di forza.

Gli utenti di P9 hanno definito la funzione monocromatica “super cool”, le immagini in bianco e nero sono inconfondibilmente lo stile di Leica. Il sistema a doppia fotocamera su P9 è dotato di un sensore monocromatico dedicato che si occupa del calcolo della profondità binoculare, dell’acquisizione dei dettagli e della riduzione assistita del rumore, oltre a funzionare come una fotocamera indipendente per scattare foto in bianco e nero.

Alcuni fan di Leica riportano un senso di familiarità e continuità nell’utilizzo di P9. Questo perché gli ingegneri di Huawei e Leica hanno progettato collettivamente il sistema operativo e l’interfaccia utente sul P9. Di conseguenza, i manuali di controllo sono quasi identici a quelli della serie M di Leica, il font utilizzato è identico a Leica e persino il suono dello scatto viene accuratamente calibrato per simulare quello della serie Leica M.

I media, così come i consumatori e i fan di Leica, hanno tutti la stessa domanda: come hanno fatto Huawei, un giovane marchio di prodotti di consumo, e Leica, un marchio di lusso, a realizzare questa improbabile partnership? Dopo l’evento di lancio di P9 e P9 Plus, alcuni giornalisti hanno sollevato questa domanda al CEO di Leica, che poi ha gentilmente spiegato: “Riteniamo che i prodotti Huawei siano premium. La scelta dei materiali, l’uso della tecnologia avanzata, gli standard di qualità del software e dell’hardware Huawei parlano tutti di caratteristiche di alta gamma. Quindi abbiamo fiducia nella nostra partnership. E abbiamo cercato di convincere Richard a pubblicizzare i suoi incredibilmente alti standard, perché molte persone ancora non sanno della sua qualità premium. Leica ha 120 anni di storia e siamo molto orgogliosi di essere un marchio di alta gamma. Quindi siamo selettivi nella scelta dei partner: abbiamo scelto Huawei come nostro partner a lungo termine nei prodotti di consumo smart“.

La vera svolta nella partnership Huawei-Leica

Quando Oskar Barnack ha progettato il primo prototipo della fotocamera Leica, è stato motivato dalla sua stessa passione per la fotografia, oltre alla fatica di trasportare in giro macchine ingombranti. Ridimensionando la sua macchina fotografica ha involontariamente iniziato una rivoluzione nella storia della fotografia: un numero crescente di persone provenienti da ogni ceto sociale ha iniziato a usare macchine portatili, osservando e registrando il mondo. Il contenuto e i temi della fotografia si sono espansi enormemente e il significato culturale della fotografia è stato notevolmente migliorato.

Oggi, lo sviluppo delle fotocamere dei telefoni cellulari significa che quasi chiunque può essere un fotografo, registrando la propria vita e catturando ogni momento degno. Si potrebbe sostenere che le immagini ora costruiscono il mondo in cui viviamo, e le persone si stanno sempre più abituando ad esprimersi attraverso le immagini. Questa democratizzazione della fotografia ha generato un modo alternativo per registrare i cambiamenti in atto nel nostro mondo. Quindi, quando scattiamo una foto sul nostro telefono, immortaliamo ricordi. Uno scatto casuale oggi può finire per essere parte della storia molti anni dopo.

Il significato culturale della fotografia sta ora subendo un altro cambiamento epocale e quindi fare “buone foto” non è più sufficiente.

Sono state affrontate molte sfide per rendere P9 migliore, nella speranza che i consumatori possano godere di colori più accurati, un’interazione più raffinata tra luce e ombra e immagini più realistiche.

La vera svolta raggiunta da Huawei e Leica non è semplicemente sul piano della tecnologia quindi ma, soprattutto, si tratta di trasformare la fotografia di un telefono cellulare da un’attività quotidiana in un’autentica forma d’arte, conferendo emozione al semplice atto di catturare un’immagine. Ciò che la partnership offre ai suoi consumatori sono storie di immagini intrise di calore, espressione di sé e interazioni umane.